Antes de la década de 1970, la única opción para las carreras era una llanta tubular, en la que se pegaba un neumático tubular. Para todos los demás tipos de ciclismo la única opción eran los neumáticos “con alambre”, que tenían un talón de alambre rígido y eran pesados y lentos.

La llegada de la llanta del Módulo E de Mavic a mediados de los 70 cambió todo eso. Incorporó una forma de gancho para capturar un talón más ligero y plegable y evitar que se volara a alta presión. Y desde los años 70 hasta ahora, el ciclismo de carretera se ha alineado más o menos con todos los demás modos de transporte neumático, incluyendo las bicicletas de montaña, y utiliza llantas sin ganchos con neumáticos sin cámara.

Todavía no son universales, pero las principales marcas de ruedas de carretera, incluyendo Roval, Enve, Zipp, Corima y Cadex, están detrás de la “nueva” tecnología sin ganchos. Pero, ¿son realmente mejores que el tipo tradicional con ganchos? Y lo que es más importante, ¿son seguros? ¿Y deberías montarlos?

“Hay una serie de conceptos erróneos sobre las llantas sin ganchos”, dice Bastien Donzé, gerente de productos de ruedas Zipp. “La primera es que los ganchos en la llanta son necesarios para asegurar la retención segura del neumático. Nuestras pruebas muestran que la presión de reventón de los neumáticos o el soplado de los mismos es muy similar en llantas sin ganchos a las llantas con ganchos”.

Zipp recientemente lanzó un nuevo 303 S y 303 Firecrest, ambos usan llantas sin ganchos, pero la máxima presión recomendada es de solo 72psi – y por el momento Zipp tiene una lista de solo cinco marcas que han confirmado que sus neumáticos son compatibles con la llanta sin ganchos de Zipp. “No es porque 72psi sea el límite de la rueda, sino porque es lo que imponen regulaciones como ISO y ETRTO [Organización Europea de Neumáticos y Llantas]”, explica Donzé.

Además, con las llantas sin ganchos diseñadas para neumáticos de 28c, una mayor presión no sólo es innecesaria sino que perjudica el rendimiento de la rueda: “Incluso en carreteras de asfalto lisas se ahorran de 3 a 5 vatios en neumáticos más grandes y de menor presión. En superficies más rugosas, sus ahorros son de hasta 40 vatios”.

La clave para un mejor rendimiento es que los flancos estén más separados en una llanta sin ganchos y se apoyen mejor, ya que el talón no es arrastrado hacia adentro por el gancho. “Un gran neumático en una llanta tradicional será como una bombilla de perfil. Con la ausencia de ganchos, los flancos del neumático se sostienen mucho mejor. Obtienes todos los beneficios de un neumático grande y de baja presión sin ningún tipo de retorcimiento o resistencia a la rodadura.”

Se dice que el sin ganchos también tiene un beneficio aerodinámico, como explica Donzé: “Debido a que el neumático no se pellizca, tienes una transición mucho más limpia entre la llanta y el neumático. Aunque la llanta es más ancha y aumenta el área frontal, el sistema con el neumático es bastante más rápido.”

Las llantas sin ganchos se fabrican utilizando un proceso de fabricación más simple pero superior, dice Donzé, que da como resultado una mejor compactación del carbono, una mejor distribución de la resina a través de la llanta, tolerancias más estrictas en el asiento del talón del neumático, menos residuos y menos desechos.

“Para las llantas de carbono con gancho hay que diseñar un mandril blando de silicona que pueda introducirse en los ganchos y moldear la cavidad del asiento del neumático. Usando un mandril blando estás perdiendo precisión de fabricación y generalmente terminas poniendo más material. Cuando vas sin ganchos puedes reemplazar ese mandril de silicona por uno de acero que da una mejor precisión [por lo que una mejor interfaz con el neumático] gracias a una mejor compactación de la resina que también da como resultado una mayor resistencia en las alas de la llanta. El mandril de silicona es de un solo uso – tiene que ser tirado después de cada uso, así que es un gran desperdicio. El de acero dura miles de ciclos. Hay una reducción de los costos, lo que equivale a un menor precio para el usuario final, como lo demuestra el nuevo precio de nuestras ruedas 303”.

Y por último, gracias a la mejor distribución de la resina lograda por la herramienta de acero duro, una llanta sin ganchos ahorra una cantidad considerable de peso en comparación con una llanta tradicional con ganchos, sin penalización de la fuerza: “Fuimos capaces de salvar 300g con la 303 Firecrest”, dice Donzé, “y es igual de fuerte en términos de impacto”.